“Earworm”耳虫是指某段音乐在脑中不断重复的现象,现在耳虫被赋予了一个新的意思。

有谁会想到蚕能被用来修补受损的耳膜呢?

来自珀斯和墨尔本的研究人员正把一种设备推向临床试验,这个一种用蚕丝制作的耳道植入器。

这种设备名为“ClearDrum”,看起来像隐形眼镜,但它其实是一种患者的细胞能在上面生长的装置。

珀斯的外科医生马科斯·阿特拉斯教授(Professor Marcus Atlas)说,蚕丝由于其柔韧性成为优先选择。

“我们知道之前有显示它(蚕丝)支持细胞生长和扩散,它能变成各种不同的形状对于我们来说真是求之不得,特别是当我们开始把它与其他产品混合起来来创造不同的机械和声学标准,”阿特拉斯教授说。

“皮肤细胞在那里,它把它们吸引过来进行修复,所以这有点像是一个脚手架。”
这种丝是经过脱胶处理的,也就是说去除了粘稠的丝胶。

对衍生丝心蛋白(蚕丝中的蛋白)进行加热至液态后与其他的物质,包括甘油和聚氨酯,相混合,然后得出这个“脚手架”。

“ClearDrum”看起来像隐形眼镜,但它其实是一种患者的细胞能在上面生长的装置。Supplied: Ear Science Institute

澳大利亚耳科学研究院(Ear Science Institute)院长桑德拉·贝勒科姆(Sandra Bellekom)说,ClearDrum是第一个真正仿造人类耳膜的植入器。

“我们发现这种角质形成细胞很有生命力,它们能在这个脚手架上生长、移动并扩散,这有助于修复,”贝勒科姆说。

“这就是为什么我们想利用蚕丝,因为我们知道它能行。”
贝勒科姆说这种材料要坚韧柔软,需要具备声学特质,并且最好是透明的。

“中耳区域的环境十分恶劣,特别是当有病症的时候,压力常常发生变化,那是一个非常潮湿的环境。”

“所以这不是创造一个长期有效的植入器的最容易的地方。”

该植入器放置在耳膜下面。

如果是一个“简单的”或者小的耳膜穿孔,植入器在一段时间后就会溶解了,如果是更复杂或者更大的穿孔,植入器会一直在那里。

最多只需要做一次手术。

阿特拉斯教授说蚕丝支持细胞生长,从而达到修补耳膜的目的。Supplied: Ear Science Institute

贝勒科姆女士说,全世界的外科医生都在寻找修补耳膜穿孔的材料,很多机构也在尝试研发一种合适的装置。

“十年来我们广泛研究了我们的技术,我们撰写了34篇同行评议的期刊文章,证明了我们的科学水平。但是这个事情的真正意义是把它应用于人类患者。”

随着英国的慈善组织惠康信托(Wellcome Trust)资助近400万澳元,这一切开始成为现实。

“我们打算招募有慢性中耳疾病的患者,无论疾病处于活跃期还是非活跃期,这样患简单耳膜穿孔以及穿孔患病情况复杂得多的病人都有,”贝勒科姆女士说。

招募行动将在全澳展开,但是可能要到2018年才能开始。

耳科学研究院是一个非营利组织,在这个研究项目上一直以来与迪肯大学的未来纤维材料研究中心(Deakin University’s Future Fibres Hub)合作。

阿特拉斯教授与迪肯大学的王训该教授(Professor Xungai Wang)已经前往伦敦向惠康信托通报研究成果。

阿特拉斯教授说这是一项成效显著的合作。

“我们认为蚕丝能成为一种十分坚韧的生物膜,这种生物膜能支持细胞生长。于是我们联系了迪肯大学,迪肯大学在蚕丝和丝素蛋白方面有十分广泛的研究,于是一切从那里开始,从这种[合作]关系开始,”阿特拉斯教授说。

“地域距离没有任何影响,因为大家真的想一起工作,工作成效很大。”

“这是我参与过的最好的科学合作之一,我想这是因为大家是对的,而且也希望能行。”